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天文学家发现第十大行星?

  据美国宇航局太空网7月30日报道,天文学家在我们人类所在的太阳系里新发现了一颗星体,它比冥王星还要大,并把它称为“第十大行星”


  据美国宇航局太空网7月30日报道,天文学家在我们人类所在的太阳系里新发现了一颗星体,它比冥王星还要大,并把它称为“第十大行星”,可是这一声明立即在天文界引起广泛争论。这颗新星的大小不是问题,但如何准确地给行星下定义却成了问题。

  众多未知行星中的一颗

  自从75年前发现了冥王星后,这是首次在我们人类所处的太阳系中发现如此巨大的星体。美国加利福尼亚理工学院的迈克·布朗在29日傍晚宣布发现了这个比冥王星大的星体,巧合的是,仅仅几个小时前另有一个比冥王星稍小的新天体也被发现,这真是让天文学家目不暇接的一天。

  最新发现的天体被临时命名为“2003UB313”,它与太阳的距离是冥王星与太阳的距离的3倍,也就是大约97个天文单位,一个天文单位指的太阳与地球之间的距离。它也是迄今为止我们所知道的太阳系中最远的星体,是“库伊伯尔星带”里亮度占第三位的星体。它比冥王星表面的温度低,是一个非常不适合居住的地方。

  行星天文学教授布朗说:“这个新星体明显比冥王星要大。”布朗在美国宇航局主持召开的紧急远程电信会议上对记者们说,新发现的这颗星星的直径估计有2100英里,是冥王星的1.5倍。

  这个星体与太阳系统的主平面保持着45度的夹角,大部分其他行星的轨道都在这个主平面里。布朗说,这就是它一直没有被发现的原因,直到现在才有人观察那个地方。一些天文学家认为它是一个“库伊伯尔带”,而不是一颗行星。库伊伯尔带是海王星以远的冰块星体区,许多天文学家也把冥王星称为一个库伊伯尔带星体。

  布朗本人过去也曾表示,冥王星太小、而且是在古怪的倾斜的轨道上运行,因此冥王星不够行星的资格。可是今天他有了一个不同的发现。布朗在远程电信会议上说:“冥王星很长时间以来就被称为行星,整个世界对此已经习惯了,对我来说有一个合乎逻辑的延伸,那就是任何比冥王星大而远的星体都是行星。”

  布朗还给出了其他的理由,他说,“2003UB313”看起来表面上覆盖着甲烷冰,这跟冥王星一样,可是其他的大的库伊伯尔带星体上没有甲烷冰。他说:“新发现的天体在级别上非常像冥王星。”美国宇航局在一份官方声明中称“2003UB313”是太阳系的第十大行星,从而对布朗的观点给予了有力的支持和认可。

  5年前,布朗曾与朋友打赌:在2005年1月1日之前,天文学家肯定将发现比冥王星大的星体。今年1月8日,他们发现了“2003UB313”。布朗说:“我的第一反应是,‘哦,就因为多出7天,我输给了那位朋友。’”布朗研究小组已经向国际天文联盟递交了给这颗新行星命名的建议,但在该组织作出决定之前,他们不会对外界透露为这颗新星取的名字。

  提前宣布新发现事出有因

  这颗新星是天文学家在帕洛马尔天文台用萨穆尔·奥琴望远镜发现的。布朗表示,由于无论是职业观测者还是天文业余爱好者都可以观测到这颗星星,所以它将成为一个非常令人激动的观测星体。布朗说:“在未来六个月里,它都可以看得见。”布朗透露,他是与吉米尼天文台的查德·特鲁吉洛以及耶鲁大学的戴维·拉比诺维兹于今年1月8日发现了这个星体。

  在此之前,这个研究小组一直希望首先对数据进行进一步的分析,然后再宣布发现了这颗行星,但他们不得不将宣布的时间提前到美国当地时间29日晚上,因为他们的发现已经走漏了风声。布朗解释说:“有黑客潜入我们的网站,他们正准备将这些数据公之于众。”

  布朗与特鲁吉洛首次用48英寸的萨穆尔·奥琴望远镜拍到这颗新行星是在2003年10月31日,然而,这个星体距离地球太遥远,直到他们在今年1月重新对数据进行分析时,才发现这颗星体的运行情况。在过去的7个月里,他们一直在研究这颗行星,希望能更准确地估算它的大小和运行情况。

  “行星”仍然没有准确定义

  布赖恩·马斯登主管着小行星中心,专门负责收集这些天体的数据,他说,如果冥王星是一颗行星的话,那么其他像它那样大的圆形天体都应该被称为行星。根据这个逻辑,“2003UB313”或许也是一颗行星,但它应该排在以前发现的许多行星之后,而不应该被称为第十大行星。马斯登对太空网说:“我不会称它是第十大行星的。”

  华盛顿卡耐基协会的行星形成理论家艾伦·博斯却认为这一发现是天文学上的“一大步”,但博斯表示他压根不会称这个星体是行星。博斯在接受电话采访时说:“称它们是行星对太阳系中其他大的星星是不公平的。”

  关于什么样的星体才能被称为行星,天文界一直有争议。最近在国际天文学协会召开的一个工作组会议上,博斯和其他天文学家就行星的定义问题进行了激烈的争论。博斯说,在进行了6个月的讨论后,工作组仍然没有达成一致意见。这种争论实际上5年前就开始了,原因在于天文学家对“行星”一词从来没有给出确切的定义。博斯说:“这一发现将很可能重新点燃什么是行星什么不是行星的激烈争论。”

  下一颗行星跟火星一般大

  美国西南研究所的阿兰·斯蒂恩是美国宇航局向冥王星发射探测器的“新地平线”计划主管,他早在1990年代初便预言,像冥王星这样的行星会有1000颗之多。他还通过进行电脑模拟得出结论:像火星一般大的行星可能躲在我们所在的太阳系的一些偏远角落,有些行星甚至可能和地球一般大。

  发现第十大行星的新闻于当地时间29日晚上宣布后,斯蒂恩接受了美国宇航局太空网的独家采访,他虽然没有参与这颗行星的探测,但他表示,那些分析是有道理的,他也希望在未来几年里发现和火星一般大小的行星。关于新发现的“2003UB313”,斯蒂恩表示:“这一发现相当令人满意,因为它是很长时间以来我们一直在寻找的东西。”

  但斯蒂恩并没有将这次发现称作天文学上的最重大的发现之一,因为在此之前,天文学发现了许多这般大小的星体,“2003UB313”只是其中一个。比如,去年布朗的研究小组发现了“塞德娜”,它的体积大约是冥王星的四分之三,天文学家发现的其他的星体还包括“2004DW”和“Quaoar”等。斯蒂恩认为,太阳系的外层空间其实有许多天文学家从未发现的星体,他说:“现在,我们拥有了看到它们的技术,但我们也只是看到一点点皮毛而已。”

  我天文学家发表看法

  另据新华社报道,对于美国天文学家的发现,中国紫金山天文台行星专家王思潮研究员7月30日发表了看法。

  王思潮首先对美国天文学家的这项重大发现表示祝贺,他认为这次发现意义重大,扩展了人类对太阳系结构的认识。

  不过,王思潮说,尽管新天体直径超过冥王星,但要确认为第十大行星还为时过早。因为,从对太阳系结构的新的认识,和已知大行星的分类研究看,冥王星是否能留在大行星的宝座上,世界各国的天文学家还有争议,已有不少天文学家将冥王星作为库伊伯尔带天体(由围绕太阳公转的一大群较小天体组成,离太阳距离为45亿公里以外)中的一员研究。但考虑到历史原因,现在还是保留着冥王星的大行星“交椅”。因此,对新发现的“2003UB313”是否位列大行星,要慎重考虑。

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